Jozef Verbruggen (Untamed) ongeduldig over verdere reisversoepelingen

“Onze klanten denken niet links of rechts, maar denken na”

Door: Theo de Reus


Aanvankelijk zag Jozef Verbruggen, oprichter van verre reizenspecialist Untamed Travelling, geen brood in het aanbieden van een Europa-product. "Ik heb altijd gezegd: Europa doe ik wel als ik 85 jaar ben, met een rollator", zegt Verbruggen. Inmiddels is hij ‘om’ en is Europa een blijvertje. Toch kan Verbruggen niet wachten tot ook het reisadvies voor zijn verre bestemmingen wordt versoepeld.

Untamed Travelling heeft in korte tijd een volwaardig aanbod in Europa opgebouwd en zelfs een productmanager Europa aangenomen. "We hebben er met het hele team hard aan gewerkt. Ik was aangenaam verrast dat we ook grote boekingen binnenhalen met Europa. Net als bij de start van Untamed Travelling, 20 jaar geleden, was er nu kennelijk ook in Europa nog een gat in de markt. En dat hebben wij gevonden." Voordat Jozef Verbruggen in 2001 met Untamed Travelling begon, had hij een succesvolle loopbaan achter de rug als oprichter/eigenaar van een muziekuitgeverij onder de naam KK Records. De uitgeverij omvatte circa 3.000 titels en had grote hits in onder andere Japan en de VS. Nadat hij die had verkocht, begon hij met Untamed Travelling. "We bestaan dus 20 jaar, maar het feestje vieren we volgend jaar wel", zegt Verbruggen, die 38 was toen hij met Untamed Travelling begon. "Ik was toen al drie keer in Botswana geweest en een vriendin van me vroeg of ik haar touroperator wilde vertegenwoordigen. Zo ben ik de reiswereld ingerold, zonder enige kennis van zaken. Ik heb alles zelf geleerd. Later heb ik bij een Belgische touroperator gewerkt, waar ik in twee maanden een Afrika-brochure heb samengesteld. Uiteindelijk ben ik voor mezelf begonnen. Daar heb ik nog nooit een seconde spijt van gehad." Wanneer ontstond het idee om een product in Europa uit te rollen? "Onze manager Joyce Janssen kwam vorig jaar maart al met het idee om Europa erbij te doen. Daar wilde ik aanvankelijk niets van horen, omdat we tenslotte specialist in verre reizen zijn. Maar na een week besloten we het toch te proberen met Europa. We waren tot die tijd vooral bezig met omboekingen. Ik zag het als een soort therapie voor onze verkopers om daarmee aan de slag te gaan. Ons hele team heeft zich erop gestort. Dat geldt trouwens voor alle afgelopen 14 maanden. Zonder team was er geen Untamed." Verbruggen heeft zelf door Europa gereisd om het aanbod te leren kennen, onder andere naar de Baltische staten. "Dat was echt een ontdekking van het onbekende Europa, dat ook in Nederland niet bekend is. Ik wilde niet zomaar de Costa del Sol en Italië en Griekenland aanbieden, maar ook het ruige noorden, IJsland, Roemenië en Transsylvanië, dat bekend is van het kasteel van Dracula. Goed beschouwd heb ik dankzij Covid een onbekend deel van Europa leren kennen."

Jozef Verbruggen


"Nieuw aanbod in Europa blijkt een blijvertje"

Het Europa-aanbod is samengesteld met het motto ‘schoenmaker blijf bij je leest’. Dus op de Untamed-manier. "Dat is heel belangrijk. Ik kan met een gerust hart zeggen dat je in heel Europa iets unieks met ons beleeft. Ik ben bijvoorbeeld privé al tientallen keren in Parijs geweest, maar een goede DMC waar we in Parijs mee samenwerken, heeft me helemaal versteld doen staan van wat er allemaal te zien is. Of neem San Sebastian, de stad met de meeste Michelinsterren. Onze doelgroep bestaat voor een belangrijk deel uit werkende stellen die geen tijd hebben een reis tot in detail voor te bereiden. En voor wie wij een programma op maat samenstellen. Als je daar geen tijd voor hebt, dan zijn wij er om je te ontzorgen." Net als bij zijn aanbod verre reizen (Where the world can’t find you) zocht Verbruggen ook in Europa naar unieke combinaties en belevenissen. Hij geeft een voorbeeld. "Je gaat de ene dag ’s morgens op zoek naar de Spaanse wolven in Galicië, waarbij je in een schuur overnacht omdat er geen andere accommodatie in de buurt is. De volgende dag zit je in het vijfsterren Four Seasons hotel in Madrid en bezoek je het Prado museum achter de schermen na sluitingstijd. Maar we hebben ook al een paar keer een leuke selfdrive verkocht in het Baskenland. Mensen hebben daar geld voor over." Ondanks het succes van zijn Europa-product kijkt Verbruggen reikhalzend uit naar versoepeling van het reisadvies voor verre bestemmingen, de core business van Untamed Travelling. "De recente versoepeling is een grote stap voorwaarts, maar niet voor de aanbieders van verre reizen. Er is nog steeds weinig perspectief. Je moet oppassen dat Nederlanders die een verre reis willen maken niet via Duitsland of België gaan reizen. Als Nederland een eiland zou zijn en er zouden geen besmettingen zijn, dan doe je net als Australië en sluit je alles af. Dat land laat in 2021 niemand meer toe, mede ook door het slechte eigen vaccinatiebeleid. Maar Nederland is geen eiland. Je neemt de auto en rijdt naar Düsseldorf of Brussel en je bent weg." Verbruggen gaat verder met zijn ongenoegen. "Er zijn in Afrika genoeg landen waar we naartoe zouden kunnen. Neem Tanzania, met slechts 35 inwoners per vierkante kilometer, waar je vrijwel altijd buiten bent. Ook op de Seychellen, waar ik net geweest ben, ben je altijd buiten. Ik hoop dat er gauw een wijze beslissing over verre reizen komt. Ook voor KLM, die verdient z’n geld met de long haul en niet met de short haul." Volgens Verbruggen zijn er landen in Afrika waar je al welkom bent als je volledig gevaccineerd bent, zonder PCR-test. "Overigens is voor onze klanten de prijs van een PCR-test meestal geen probleem, omdat ze gewend zijn hoge reissommen uit te geven. Maar als je een voordelige strandvakantie van 450 euro boekt, dan is de prijs van een PCR-test een substantieel deel van de reissom, zeker als je met een gezin gaat."

Verbruggen geeft toe dat hij ongeduldig begint te worden. ‘Als ze in maart vorig jaar hadden gezegd dat het meer dan een jaar ging duren, dan had ik ze voor gek verklaard. Maar de geplande herstart van reizen schoof steeds verder op. Eerst naar het voorjaar, toen naar de zomer. Toen zag ik al dat het niet goed ging komen. Het enige voordeel was dat onze mensen al gewend waren veel thuis te werken, dat was een geluk bij een ongeluk en scheelde ons huisvestingskosten. We hebben helaas wel afscheid moeten nemen van collega’s die geen vast contract hadden.’ Welke verre bestemmingen hoop je straks als eerste te kunnen aanbieden? ‘Ik hoop op de Seychellen. Ik hoor van veel mensen die toch reizen dat de regels in veel landen vaak strenger zijn dan die in Nederland. En iedereen houdt zich eraan. Buitenlandse Zaken baseert zijn adviezen op cijfers die bestemmingen zelf aanleveren. Ik denk dat wanneer BZ geen cijfers krijgt aangeleverd, dat ze dan een bestemming maar op oranje laat staan. Maar toegegeven, sommige landen willen nog geen Nederlanders hebben, zoals IJsland, dat bij aankomst een quarantaineplicht van vijf dagen heeft omdat de besmettingsgraad in Nederland te hoog is.’ Verbruggen overweegt gehoor te geven aan de (verre) reiswens van veel van zijn klanten. ‘Bij onze klanten zitten veel mensen die niet links denken of rechts denken, maar die nadenken. Ik verwacht dat veel van die mensen straks de stoute schoenen aantrekken en zelf rechtstreeks gaan boeken. We zijn al benaderd voor reizen naar Tanzania. Ik overweeg die toch te gaan uitvoeren, anders gaan die mensen het zelf doen. Of ik dan geen problemen met verzekeringen krijg? Er zijn inmiddels veel verzekeringen die ook corona al dekken. We waarschuwen onze klanten natuurlijk uitgebreid, maar we garanderen wel dat we hen terughalen als dat nodig is. Ik verwacht dat meer aanbieders van verre reizen oranje bestemmingen zullen gaan verkopen als het reisverbod nog langer van kracht blijft. Er zitten veel bestemmingen tussen waar we in feite gewoon naartoe kunnen. De logica ontbreekt, ook voor de klant.’ Wat is je verwachting voor dit jaar? ‘Ik denk dat het laatste kwartaal weer stukken beter gaat worden. Vorige week hadden we een topweek, met een paar grote boekingen naar Griekenland en Kroatië. Dat waren bedragen waar je steil van achterover valt. Onze vaste klanten die normaal gesproken op verre bestemmingen met ons reizen, geven nu het geld ook in Europa uit. Mensen hebben geld en willen gewoon weg. Voor veel Nederlanders is reizen essentieel geworden. We zien de boekingen voor het laatste kwartaal goed aantrekken. Het geld is er en iedereen wil reizen. In plaats van duizend geven mensen nu tweeduizend euro uit. En iedereen in onze branche doet het op z’n eigen manier. Wat voor de één werkt, werkt niet voor de ander.’

Deel dit artikel