“Toeristenseizoen openen psychologisch heel belangrijk: Griekenland biedt een stressvrije omgeving”

Door: Arjen Lutgendorff


Harry Theoharis, de Griekse minister van Toerisme, bracht vorige week een dagbezoek aan Nederland. Hij sprak er met diverse reisbedrijven. TravelPro sprak hem in de vol in bloei staande tuin van de Griekse ambassade.

U bent erg actief op social media. Wie u volgt wordt via Twitter bijna dagelijks op de hoogte gehouden. “Ja, dat klopt, ik probeer dat goed bij te houden. Het is part of the job.” Bent u verrast dat we hier in Nederland geen minister van Toerisme hebben? “Niet per se. Het belang van toerisme is voor Griekenland veel groter dan voor Nederland. Ik denk dat er absoluut iemand verantwoordelijk moet zijn voor toerisme in de overheid. Of dat nu een minister is of iemand met een andere titel. Er moet iemand zijn die zich puur met toerisme bezighoudt, want toerisme wordt steeds belangrijker. Voor ieder land. Europa is de meest ontwikkelde toeristische regio ter wereld. Meer dan 10% van de GDP van Europa is afkomstig van toerisme. Daar moeten overheden zich van bewust zijn.” Waar heeft u het over gehad met de Nederlandse politici? “We hebben het gehad over de cijfers en hoe het gaat in Griekenland.” Hoe waren de gesprekken met de touroperators? “De touroperators begrijpen de markt, zij begrijpen hoe het voor ons als toeristische bestemming is. Zij hebben ons uitgelegd hoe de zaken ervoor staan in Nederland en hoe het een en ander hier in z’n werk gaat. Wij hebben hen meer informatie en uitleg gegeven over ons uitgebreide en innovatieve informatiesysteem dat is bekroond met de Global Excellent Award van de World Travel & Tourism Council. Dat systeem is vorig jaar gelanceerd en hebben we dit jaar weer beter gemaakt.” U heeft met de grote partijen gesproken, heeft u ook met de kleine partijen gesproken? “Niet veel, maar het was ook moeilijk om in een kort tijdsbestek zoveel mogelijk mensen te spreken. We proberen een situatie te creëren waarin er veel contact mogelijk is met de kantoren van het Grieks Verkeersbureau. Onze collega’s zijn erg vriendelijk en behulpzaam. Iedere reisprofessional en vakantieganger doet ertoe.” Is het moeilijk voor Grieken om afstand te houden, want in jullie cultuur houden jullie wel van dansen en een feestje… “Zowel de Grieken als de toeristen houden zich goed aan de regels. Natuurlijk, afhankelijk van de leeftijd, nemen jongeren misschien iets meer risico. Maar, dat we ons in Griekenland goed aan de regels houden blijkt wel door de afname van het aantal positieve gevallen. Op de regionale airports hebben we de afgelopen tijd geen enkele positieve test gehad tijdens de testen die we er doen. Dat betekent dat mensen die reizen zich bewust zijn van hun verantwoordelijkheid. Sinds Griekenland open is, neemt het aantal besmettingen enorm af.”

Eleni Skarveli en Harry Theoharis

Was u ‘boos’ toen Nederland het reisadvies voor de Griekse eilanden weer terugzette op oranje? “Nee, en dat is ook niet iets waar je ‘boos’ over kunt zijn. Iedere overheid mag zelf bepalen welke reisadviezen ze geven. Overigens, dit soort reisadvies-wijzigingen zullen nooit gebeuren tijdens de zomer. De Griekse overheid heeft 12 januari van dit jaar al een brief gestuurd dat we een digital green pass nodig hebben. Nu zijn Griekenland en zes andere landen daar helemaal klaar voor en ik ben zeker dat andere landen ook snel zullen volgen. Verder hopen we dat we met de EU zoveel mogelijk dezelfde regels kunnen aanhouden. Als dat niet mogelijk is, dan is dat zo. Als Griekse overheid maken wij de Grieken ervan bewust dat het openen van een land niet betekent dat je kunt gaan relaxen. Wie zich aan de regels blijft houden, zal zien dat het beter en beter gaat. Onze data zijn online te vinden en dan gaat het om data van ieder afzonderlijk eiland en regio.” Bent u voor één Europees reisadvies? “Als het mogelijk is wel. We moeten alles doen wat in onze macht ligt om dezelfde regels te hanteren.” U praat met veel politici in Europa, ook over de reisadviezen. Denkt u dat het van één Europees reisadvies gaat komen? “We zijn in ieder geval al zover dat iedereen het erover eens is dat we erover in gesprek moeten blijven met elkaar.” Hoe vaak heeft u contact met Eleni Skarveli (directeur GNTO Benelux, red.)? “Zij stuurt iedere week tot twee weken rapporten. Wij krijgen die via het hoofdkantoor en zo blijven we op de hoogte over hoe de Nederlandse/Benelux markt ervoor staat.” Hoe doet de Nederlandse markt het op dit moment? “Het is een moeilijke periode. De Nederlanders wachten nog af. Juni is een ‘wait and see month’, maar ik verwacht een grote verandering in juli.” Normaliter is Nederland een belangrijk land voor de Grieken toch? “In 2019 bezocht een recordaantal Nederlanders Griekenland. We hopen dat we snel weer richting hetzelfde niveau gaan.”

Hoe snel verwacht u dat we weer op het niveau van 2019 zitten? “Laten we zien wat er dit jaar gebeurt. Maar, we focussen ons totaal niet op de aantallen. We openen het toeristenseizoen niet om economische redenen, maar omdat het psychologisch heel belangrijk is. We willen een stressvrije omgeving bieden. We voelen het als onze plicht richting iedereen die een stressvol jaar heeft gehad. Van zorgmedewerkers, leraren en ouders tot retailers en anderen.” Hoe gaat het met de toeristische sector in Griekenland? Werken er nog voldoende mensen in de sector, vinden de Grieken het nog wel leuk om in de toerismesector te werken of kijken ze naar andere banen? “Iedereen weet dat toerisme weer zal terugkeren naar Griekenland, omdat we allemaal willen reizen. Mensen zijn zelfs blijven reizen ondanks de restricties en zo snel als de restricties worden opgeheven wordt er weer in grote getale gereisd. Dus we weten dat er weer meer mensen nodig zullen zijn in de sector en de mensen werken ook graag in de toerismesector. Het is onze taak als overheid om de sector te helpen waar mogelijk, totdat de tijd rijp is dat dat niet meer nodig is.” Sponsoren jullie als Griekse overheid ook Nederlandse bedrijven, zoals airlines per stoel een paar euro zodat het voor hen aantrekkelijker wordt om Griekenland aan te bieden? “Dit doen we absoluut niet, terwijl andere landen dit wel doen. Wij houden ons aan de Europese regels en die staan dit niet toe. Landen buiten de Europese Unie kunnen dit wel doen en veel van hen doen het ook. Wij hebben een co-marketingprogramma gelanceerd dat heel erg belangrijk is, ook symbolisch, om te laten zien dat de Griekse overheid blijft samenwerken met haar partners, ook in tijden dat deze partners in grote nood verkeren. In nood leert men zijn vrienden kennen en dit is dé tijd dat we willen laten zien dat we klaarstaan om te helpen en daarom schalen we ons marketingprogramma niet af.” Heeft u de protesten tegen de cruiseschepen gezien in Venetië? Hoe verwacht u dat de Grieken ten opzichte van cruiseschepen staan? “Griekenland heeft de cruise industrie altijd geholpen, ook tijdens de coronacrisis. Toen de schepen voor de kust lagen, hebben we ze geholpen met alles waar mogelijk. Griekenland is een natie van de scheepvaart. Er is een goede relatie met de cruise industrie. Op dit moment hebben we in Griekenland geen last van overtoerisme op de manier waarop ze er in andere landen/steden wel last van hebben. Omdat we als Griekenland zo’n goede band hebben met de cruisindustrie, begint het herstel van de cruisesector in Griekenland. Van alle cruises in Europa vindt 50% in Griekenland plaats, dus ons land is een erg belangrijk onderdeel van de re-start van de cruiseindustrie. Veel van de cruises vertrekken ook vanuit Griekenland waardoor mensen naar Griekenland vliegen en er eerst een aantal dagen in een hotel verblijven en dat zijn de extra vruchten die we plukken.”

Waar ging u met uw ouders op vakantie? “Voornamelijk in Griekenland. Reizen naar het buitenland waren nog duur in de jaren ’70 en begin jaren ’80. Mijn vader was dokter en de enige vakantie naar het buitenland met mijn vader, moeder en broer was een reis naar Zwitserland naar een medische conferentie. Later zijn we nog eens naar het buitenland gegaan toen ik zestien jaar was en ik ging op een gegeven moment in Londen studeren.” Was het uw jeugddroom om minister van Toerisme te worden? U zult worden herinnerd als de minister van Toerisme tijdens de coronacrisis. “Ik heb er nooit aan gedacht om minister van Toerisme te worden en inderdaad loopt mijn ministerschap gelijk op met de coronacrisis. Daar kan ik niks aan doen, maar ik heb er geen spijt van. Als politiek kunnen we een verschil maken en ik denk dat we in Griekenland zeer professionelen met de situatie zijn omgegaan. We nemen geen onnodige risico's, het virus is onder controle, maar boven hebben we geen papieren plannen maar zijn onze plannen uitgevoerd in de praktijk. Van de grenzen in het noorden, tot iedere haven en (regionale) luchthavens.” Is de baan wat u ervan had verwacht? “Het is precies het tegenovergestelde van wat ik ervan had verwacht. Ik verwachtte dat het over toerisme zou gaan, maar het gaat over gezondheid en alles behalve toerisme. Maar, de kern van ‘toerisme’ is er nog steeds. Toerisme gaat over zorgzaamheid, over begrijpen hoe iemand zich voelt en wat iemand voelt. Ervoor zorgen dat je de paar moment dat je verantwoordelijk bent voor iemand, er ook voor zorgt dat die persoon het naar zijn zin heeft. ‘Vroeger’ ging dat over een goede bank, een kussen achter je rug, een koud glas bier en wat lekkers. Nu komt er naast die zorg extra focus op de zorg dat je iemand geruststelt door je handen goed te wassen, een masker te dragen en afstand te houden. Het is een andere manier van zorg, maar het gaat nog steeds over het verzorgen van reizigers. Het gevoel van zorg voor een persoon, dat is de kern van toerisme.”

Deel dit artikel