Avila Reizen viert 10-jarig bestaan en lanceert Avila Boetiek

Door: Sharon Evers


Het begon tien jaar geleden aan de tafel in de woonkamer en groeide uit tot een bedrijf van betekenis in de verre reizenbranche. Hilda van der Wel - Gonzalez en Tim van der Wel blijken niet alleen privé, maar ook zakelijk een match made in heaven. TravelPro sprak het stel over het verleden, het heden en de toekomst, maar ook over de onlangs gelanceerde Avila Boetiek.

Maandag 2 november was het op de kop af tien jaar geleden dat Tim en Hilda hun reisbedrijf startten, niet wetende dat het jubileum in deze bizarre tijd zou worden gevierd. Tim heeft toerisme gestudeerd en bij diverse reisbedrijven als reisbegeleider gewerkt en Hilda is oorspronkelijk advocate met een ondernemersachtergrond. Tim: “We hebben tien ontzettend toffe jaren gehad. Ik weet nog goed dat de telefoon voor de eerste keer rinkelde. Ik wilde alles goed doen, dat begon al met het opnemen van de telefoon. Het ging om een aanvraag voor Peru. Diegene aan de andere kant van de lijn vroeg of hij langs kon komen op kantoor. Maar dat was onze woonkamer, zo ver waren we nog niet. Ik floepte eruit dat hij bij ons thuis kon komen. Maar nog voor hij er was, maakten we de eerste officiële boeking en die was naar het Avila Beach Hotel op Curaçao. De Peru-klanten hebben ook geboekt.” Coen en Sander Tim maakt van de gelegenheid gebruik om de situatie de schetsen hoe het tien jaar geleden ging en eigenlijk nog steeds gaat. “Hilda is wat assertiever dan ik, ik ben iets berekender. Zo vullen we elkaar goed aan. Tien jaar geleden waren Coen en Sander op de radio waarin Coen vertelde dat hij op vakantie ging naar Ecuador. Nog geen minuut later kwam er een mail binnen, waarin ik in de cc stond, die gericht was aan Coen. Hierin schreef Hilda dat wij de geschikte reisorganisatie waren voor zijn reis naar Ecuador. Hij had al geboekt, maar stuurde wel een leuk mailtje terug. Het laat zien hoe assertief en vindingrijk Hilda is. Zij heeft Avila Reizen de groei in gesleept. Zij ziet kansen, wacht niet af en gaat er juist direct achteraan. Zo belde zij al meteen toen we van start gingen ook alle Latijns-Amerikaanse ambassades in Nederland dat ze bij ons moesten zijn voor hun reizen. Nog geen maand later belde de managing editor van National Geographic Traveller, omdat de ambassade ons had aangeraden om contact mee op te nemen voor een artikel over Argentinië. Dit soort kansen komen op ons pad doordat Hilda zo assertief is.” Hilda: “Ik zeg altijd dat het door God komt. We geloven dat we alles kunnen, als we het maar met liefde en passie doen.”

Palet aan talenten Hilda: “Tim is een topverkoper, kent onze bestemmingen ontzettend goed en onderhoudt altijd fijne contacten met onze klanten en partners. Hij heeft erg goede klanten en partners binnen weten halen.” Tim: “We hebben ook een fijn team om ons heen weten te bouwen waarmee we de groei hebben ingezet. Dat gaat vanzelfsprekend met vallen en opstaan, we waren ook zoekende naar onze beste kwaliteiten en mindere eigenschappen en naar hoe we het plaatje perfect kunnen maken. Ik denk dat we door de jaren heen hebben geleerd om aanvullende persoonlijkheden aan het team toe te voegen, die aan de ene kant over talenten beschikken om het palet aan talenten aan te vullen en aan de andere kant qua persoonlijkheid ook passen in het totaal plaatje. We mikken op een familiaire sfeer door leuke dingen buiten het werk om met elkaar te doen. Dan is het belangrijk dat onze medewerkers zich ook thuis voelen bij Avila Reizen.” Hilda: “Daarnaast zijn het ook specialisten in de verschillende continenten. Onze grootste kracht is de teamspirit binnen het bedrijf. Ook tijdens een crisis merken we dat sterk. We knokken er met z’n allen keihard voor, maar blijven ondertussen ook met elkaar lachen (en huilen, toen we afgelopen zomer vanwege de crisis van een aantal collega’s afscheid namen, is dit als je een hecht team bent extra moeilijk.” Avila berg Het was de bedoeling om dit jubileum samen met het hele team - dat bestaat uit veertien medewerkers - te vieren op de Avila berg in Venezuela, daar waar de liefde tussen Tim en Hilda ooit begon. Door corona en de zware crisis in Venezuela is het nu een iets ander feestje geworden, maar wel één met het lanceren van de Avila Boetiek waar allerlei artikelen worden aangeboden die gelinkt zijn aan reizen of bestemmingen. “Dit is altijd een droom geweest”, zegt Hilda. “Veel hotels hebben een winkeltje met lokale spullen en dat vind ik altijd zo leuk. Het idee om naast Avila Reizen een soort wereldwinkel in de binnenstad van Haarlem te openen, speelt al een tijdje. Dat hebben we nu - na een voorbereiding van twee maanden - weten te realiseren door een webshop te openen met de slogan: ‘We brengen de wereld bij u thuis’.” Tim: “We hebben gezocht naar een manier om dit in deze tijd te kunnen lanceren en dat hebben we gevonden in een webshop. Met de Avila Boetiek laten we aan onze klanten zien dat we op een positieve manier bezig zijn met de toekomst. Natuurlijk zijn financiën belangrijk, maar onze reputatie en het hooghouden van onze merknaam ook. Het is ook een stuk marketing, we laten op een positieve manier van ons horen.” Hilda: “Maar het is ook fijn voor het hele team. Een soort therapie. We zijn nu met z’n allen met iets leuks bezig. Dat hadden we ook wel nodig na maanden van omboeken en annuleren. Het geeft ontzettend veel energie. De webshop wordt ook ontzettend goed en breed ontvangen door onze klanten, dat is natuurlijk erg leuk. We konden meteen aan de slag met inpakken en bezorgen van allerlei producten.” Tim: “De dag van de lancering kregen we de opdracht voor twintig kerstpakketten en dat is voor de teamspirit erg leuk, we hebben meteen een kerstliedje in onze teamskype gezet.”

Hilda en Tim van der Wel


“De webshop wordt ook ontzettend goed en breed ontvangen door onze klanten, dat is natuurlijk erg leuk”

Breed en divers aanbod Ondanks dat deze coronacrisis voor elk reisbedrijf veel ellende met zich meebrengt, hebben Hilda en Tim de afgelopen maanden en daarvoor niet stilgezeten. Naast de Avila Boetiek zijn er diverse webinars en een digitale reisbeurs - die 240 mensen trok - gehouden, zijn er nieuwe bestemmingen gelanceerd en nieuwe producten aan het aanbod toegevoegd waaronder Avila Europa Reizen en Avila Arrangementen Benelux. Denk bij Avila Europa Reizen aan bijzondere plekken in Europa, nieuwe culturen en gastronomische hoogtepunten. Onder Avila Arrangementen Benelux vallen bijvoorbeeld helikoptervluchten over Nederland, dineren in de Bokkendoorns en steden ontdekken met een lokale Avila-gids. “Dit wilden we voor corona op de lange termijn uitrollen, maar dit hebben we versneld weten te introduceren”, zegt Tim. “Het zijn reizen die passen bij ons merk, want wij geloven in de waarde van het merk Avila Reizen. Alles wat we doen past in onze visie en het sentiment dat erbij hoort. We zien dat we het bij deze reizen moeten hebben van onze bestaande klantenkring. Vanwege onze gunfactor hebben we afgelopen zomer best wel wat reizen mogen uitvoeren, maar dat is natuurlijk maar een schijntje van wat er oorspronkelijk geboekt stond.” Hilda: “We hebben nu wel de tijd gehad om deze producten goed neer te zetten, ook dankzij onze professionals op kantoor die ontzettend veel ervaring hebben met de nieuwe bestemmingen. Dit zijn producten die blijven en zullen we blijven ontwikkelen. Als alles straks weer open is, dan is ons aanbod enorm breed, mooi en uitgebreid waarbij beleving belangrijk is.” Weldoeners Dat TravelPro aan tafel zit met twee enorm positief ingestelde mensen die het hart op de juiste plek hebben, blijkt wel uit het feit dat de twee vorig jaar de Avila Foundation hebben opgezet. Hilda: “Dit jaar hebben we een huis in Venezuela - mijn geboorteland - kunnen openen waar 80 kinderen vijf dagen in de week te eten en te drinken krijgen. Dat is heel bijzonder en fijn dat dit is gelukt.” Tim: “Vanaf de eerste dag dat Avila Reizen bestaat hebben we €10 per persoon per boeking apart gehouden voor het goede doel. Hiervan ging 50% naar het Wereldnatuurfonds en de rest naar sociale projecten. Omdat ons bedrijf groeide, werd het bedrag ook steeds hoger. Vorig jaar hebben we besloten om dit apart te gaan administreren, omdat het niet meer logisch was om dit binnen Avila Reizen te houden en hebben we de Avila Foundation opgericht. Parallel daaraan hebben we met een bevriende stichting besloten om een huis in Venezuela aan te kopen, dat we volledig hebben moeten verbouwen, met de droom om daar een groep kinderen dagelijks een warme maaltijd te kunnen geven en te begeleiden met hun huiswerk. Ons Casa Blanca-project.” Hilda: “Het is geweldig dat we dit kunnen doen met de inkomsten die uit Avila Reizen komen en dankzij donaties van onze klanten, zeker ook omdat het huis in mijn geboortestreek ligt.” De komende maanden worden de activiteiten in Venezuela uitgebouwd, met onder meer een bibliotheek en muziek- en onderwijslessen. “Het is een plek voor hoop en licht waar deze kinderen kunnen geloven in hun dromen”, zegt Hilda. “Dit project leert ons ook om te relativeren, want natuurlijk is het verschrikkelijk dat we nu al acht maanden continu omboeken en annuleren, maar als je ziet hoe deze mensen in dit land leven en welke problemen daar spelen, dan zijn wij ontzettend rijk. We moeten onze zegeningen tellen en ons daarop focussen.”

Reputatie Even terug naar reizen. De digitale reisbeurs trok 240 mensen, iets waar Hilda en Tim ongelooflijk trots op zijn en waardoor zij de bevestiging kregen dat mensen echt wel op reis willen gaan. “Onze creativiteit in deze coronacrisis wordt gewaardeerd door onze klanten. Dat merkten we in het begin bij onze webinars, die werden met veel enthousiasme ontvangen. Dat was een webinar met een bestemming. De digitale reisbeurs gaf veel meer webinars op een dag. We merken dat mensen even willen wegdromen bij mooie reizen. Veel mensen hebben reizen als hobby en is het hun passie, die nu opeens tijdelijk wordt afgenomen. We denken ook dat we juist nu moeten blijven denken vanuit de behoefte van de consument. Dat is voor ons zowel b2c als b2b. We zitten nu in een bizarre, draconische situatie, waarin je gemakkelijk in een soort verdedigende houding kan komen van: ‘Kijk eens hoe vervelend wij het hebben’. De kracht ligt nu in het waarderen van datgeen waarvoor we tien jaar lang hebben gevochten, hard voor hebben gewerkt, zoals onze reputatie. We doen ons uiterste best om dit te behouden in deze knotsgekke situatie. We hebben de hoop dat als straks alles voorbij is, we kunnen terugkijken op een periode waarin we het goed hebben gedaan. Natuurlijk gaat dat met ups en downs.” Veranderingen Een up is onder meer het agentschap dat Avila Reizen heeft met National Geographic Expedition voor Nederland en België en sinds 2019 voert. “Dit gaat erg goed, zo goed zelfs dat National Geographic Expedition ons heeft gevraagd of we het boekingskantoor voor vrijwel heel Europa willen zijn. Uiteraard wilden we dat doen”, zegt Hilda. “Daarom is het ook wel extra zuur dat we nu in de coronacrisis zitten. We weten namelijk nog niet wat dit met de strategie van National Geographic Expedition zal doen, maar we zijn wel ontzettend dankbaar dat we dit mogen doen.” Tim: “Verandering is niet altijd slecht. Ik heb in mijn jeugd een stripverhaal gelezen en dat is me altijd bijgebleven. De leider wordt vergeleken met al zijn voorgaande leiders, waarmee iemand zegt dat hij nu het verschil tussen deze en de andere leiders ziet en dat is dat deze zich kan aanpassen aan veranderingen, waardoor het hem de beste leider maakt. Gek genoeg komt in deze crisis dit verhaal bij mij op. Dit is een periode van veranderingen, dat we nu niet weten wat de status over een jaar of twee is. We maken de beste kans als we flexibel omgaan met veranderingen. Daar doen we ons uiterste best voor.”

Familiaire band Bij een jubileum blik je ook altijd terug op de hoogtepunten van de afgelopen jaren. Hilda: “Dat zijn er zoveel en dat begon al bij het telefoontje van National Geographic Traveller, maar ook de mooie incentive reizen die we hebben mogen organiseren, maar ook onze relaties met klanten. Met sommigen hebben we een familiaire band weten op te bouwen.” Tim: “Vanuit daar is ook het project in Venezuela ontstaan. Dat is echt mooi. Maar ook de leuke en bijzondere dingen die we met ons team hebben mogen doen is een hoogtepunt. Voor ons tien jarig bestaan hebben we een prachtig magazine met allerlei herinneringen van hen mogen ontvangen. Dat betekent veel voor ons.” Hilda: “Maar ook dat we tweede zijn geworden in de categorie luxe reizen op het Reisgala afgelopen jaar en onze deelname en stand op de Vakantiebeurs is een hoogtepunt.” Dromen Op de vraag welke dromen het stel voor de komende jaren hebben, antwoordt Tim: “Je hebt twee dromers tegenover je zitten. Het is beter om grootste dromen na te streven om zoveel mogelijk te bereiken. Een daarvan is om een volgend jubileum op de Avila berg te vieren.” Hilda: “Maar natuurlijk ook dat de liefde en de passie blijft. We zijn gelukkig met wat we hebben, geloven in ons merk en ons product en in dat we het goed doen. We geloven erin dat we verder kunnen groeien.” Tim: “Ik wilde ook nog even zeggen dat we erg fijn werken met de reisprofessionals en de relatie die je met hen opbouwt ook als absoluut hoogtepunt zien. Ik hoop voor iedereen het allerbeste deze crisis. Dat we er met elkaar in blijven geloven. Je moet altijd ergens in geloven, of dit nu God is, het leven zelf of wat dan ook. Geloof en vertrouwen zijn belangrijke partners om het beste van de dag van vandaag te maken.”

Deel dit artikel